No, no deberías conseguir un dispensador automático de mascotas e irte de la ciudad

Cuando crecí, mis padres preparaban grandes tazones llenos de comida y agua para nuestro carey diluido, Shaka, antes de salir corriendo de la ciudad para una emergencia familiar o un fin de semana largo. Siempre volvíamos a casa para encontrar que la comida casi no existía y Shaka no era peor para el desgaste. Veintiún años después, mi madre todavía me sugiere que deje un gran tazón de comida para mi gato cuando hay un viaje de último minuto y la persona que cuida a mi mascota está comprometida. Cuando estoy en un aprieto, sigo sus consejos y no estoy sola.

Para algunos dueños de mascotas, el proceso de dejar una mascota a su suerte cuando salen de la ciudad se ha vuelto más sofisticado que lo que mi mamá recomienda. (Cabe destacar que los dueños de gatos tienen tres veces más probabilidades que los de perros de dejar a sus mascotas solas en casa mientras viajan, según la encuesta anual de la Asociación Americana de Productos para Mascotas). Instalan cámaras de seguridad baratas para vigilar de cerca a sus mascotas, y compran cajas de arena automáticas (que no recomendamos) para recoger el excremento. Sin embargo, como escritor de mascotas de Wirecutter, he descubierto que los gadgets número 1 que los dueños de mascotas me piden son dispensadores de comida para mascotas programables que alimentan a sus mascotas cuando no están cerca.

Aquí está el titular, sin embargo: Los dispensadores automáticos de comida para mascotas no sustituyen la interacción humana. «Un dispensador nunca debe ser usado como una forma de no contratar a una persona que cuide de las mascotas, que las pasee o que las atienda», dijo Russell Hartstein, un especialista certificado en comportamiento de mascotas y entrenador con 27 años de experiencia y fundador de Fun Paw Care en Los Ángeles. «Independientemente del marketing y la publicidad de los productos, no es saludable o en el mejor interés de su mascota que la dejen en paz».

Aunque los gatos tienen la reputación de no necesitar el mismo amor y atención que los perros, eso no significa que no sean felices cuando estás cerca. Un estudio reciente, patrocinado en parte por la Compañía Nestlé Purina PetCare, demostró que los gatos se sienten más seguros y tranquilos cuando sus dueños están cerca y que se estresan cuando éstos se van.

«Los dueños de las mascotas deberían considerar las necesidades de su animal y lo bien que su mascota se las arregla para que se le deje en paz», dijo en un correo electrónico el Dr. Kristyn Vitale, que estudia la cognición social de los gatos en la Universidad Estatal de Oregón y que es el autor del estudio. «Algunos animales pueden estar completamente bien si se les deja solos todo el día. Algunos gatos pueden desarrollar ansiedad por separación y tener dificultades para estar solos». (Si sospecha que su mascota tiene un trastorno de ansiedad por separación, un especialista en comportamiento animal certificado puede ayudarle).

Pero sólo falta un día para que llegue todo lo que nuestros expertos en mascotas recomiendan. «Los perros y los gatos son animales sociales y no prosperan, ni sobreviven, en el confinamiento solitario», dijo Hartstein. Añadió que dejar a un gato solo en casa durante más de un día «es una receta para un gato muy insatisfecho y poco enriquecido, y crea una situación muy peligrosa para su mascota».

¿Qué dispensador de mascotas es el mejor?

Si necesitas usar un alimentador automático de mascotas para un día de ausencia, hay opciones buenas, aunque imperfectas. Los comederos automáticos para mascotas están diseñados para dispensar una cantidad específica de comida a una hora determinada para que no tengas que hacerlo. Aunque suenan como una gran solución para cuidar de su mascota mientras está fuera, no siempre son fiables, ni están construidos teniendo en cuenta a la mayoría de las mascotas.

Cuando probé ocho modelos diferentes de Wirecutter, encontré que la mayoría de los modelos no son aceptables para los perros que comen más de una taza de comida por ración, ya que tienen una capacidad de almacenamiento limitada y pequeños tazones. Y muchos de ellos se atascan cuando están programados para liberar más de una taza de comida. También comprobamos la estabilidad de cada comedero golpeándolo con una bolsa de 10 libras para simular que una mascota intenta volcarlo. La mayoría de los comederos fueron derribados por este asalto y definitivamente caerían bajo un perro que pesara más que eso (o incluso un perro o gato más pequeño particularmente determinado).

Las mascotas con dietas restringidas probablemente también aumenten de peso en la mayoría de los comederos de mascotas. Todos los dispensadores programables que probé sobrealimentaron desde una o dos cucharaditas hasta el doble de la cantidad programada. Y lo que es más frustrante, no fueron consistentes en cuanto a la cantidad de sobrealimentación. En una entrevista anterior, el Dr. Ernie Ward, un veterinario con 28 años de experiencia que ha trabajado extensamente con compañías de alimentos para mascotas y de salud para mascotas, dijo: «Incluso si usted sobrealimenta [a su gato] con unas pocas croquetas por día [por alimentación], durante un año eso resulta en una libra de aumento de peso». Ward, que fundó la Asociación para la Prevención de la Obesidad de las Mascotas, recomienda una dieta restringida que los dueños de las mascotas pueden vigilar de cerca, además de hacer ejercicio.

Si usted es dueño de una mascota y está menos preocupado por que se llene de libras, y todavía quiere un alimentador automático para mascotas, recomendamos dos en nuestra guía de El mejor alimentador automático para gatos y perros pequeños.

Nuestra elección para el mejor dispensador automático de comida para mascotas, el Alimentador Automático para Mascotas 5-Meal.
Foto: Michael Hession
El alimentador automático para mascotas PetSafe 5-Meal es un alimentador tipo plato que maneja una mayor variedad de formas y tamaños de croquetas que cualquier otro alimentador que probamos, y mantiene la comida seca y semi-húmeda fresca por más tiempo. Este modelo puede almacenar suficientes croquetas para un día o dos antes de que sea necesario rellenarlas, aunque hay que pre-porcionar las comidas antes de programarlas, por lo que no es ideal para cuando se hace un viaje largo. El PetSafe funciona con cuatro pilas D, y no tiene indicador de batería baja, así que le aconsejo que cambie las pilas antes de cada viaje.

Nuestra también gran elección para el mejor alimentador automático de mascotas, el PetSafe Healthy Pet Simply Feed Automatic Feeder.
Foto: Michael Hession
El alimentador automático PetSafe Healthy Pet Simply Feed es un modelo de dispensador tradicional que contiene casi cinco veces más croquetas que la versión 5-Meal, y también es casi tres veces más caro. La comida semi-húmeda se seca rápidamente, y este modelo no dispensa una cantidad consistente de croquetas de más de ½ pulgadas, lo cual es malo para las mascotas que son propensas a comer en exceso o las que necesitan dietas muy controladas. Este modelo también utiliza cuatro pilas D y tiene un indicador de baja potencia, y un adaptador de corriente está disponible por unos 10 dólares.

Más enriquecimiento para tu mascota

Hartstein y Vitale recomiendan que los dueños de las mascotas proporcionen artículos de enriquecimiento, como alimentadores de rompecabezas, y que hagan que una niñera de la mascota pase por lo menos dos veces al día o se quede en la casa mientras están fuera. Wirecutter recomienda una variedad de rascadores para gatos, camas, hierba gatera y juguetes para mantener a los gatos entretenidos. Los dueños de los gatos también pueden comprar un aerosol Feliway para el camino o un difusor Feliway para la casa. (Feliway es una línea de productos que contiene hormonas felinas sintéticas que se sabe que ayudan a reducir el estrés en los gatos). Varios estudios han demostrado su eficacia, pero siempre consulte a su veterinario antes de invertir en cualquier tipo de ayuda para el comportamiento.

Si utiliza un comedero para su gato, sigue valiendo la pena invertir en una niñera para mascotas, porque podrán asegurarse de que el comedero funciona correctamente, arreglarlo si se atasca, limpiar la caja de arena, traer el correo, regar las plantas, rellenar el plato de agua de su gato y también socializar con ellos. Además, en caso de que ocurra un accidente, pueden llevar a su mascota a un centro de atención de emergencia.

En última instancia, un alimentador automático de mascotas no debería ser un sustituto para una niñera de mascotas calificada. Los modelos más simples no almacenan suficiente comida para que te vayas de fin de semana. Y las versiones con tanques de almacenamiento más grandes y características de programación avanzada pueden atascar y dispensar comida de manera inconsistente. Nunca confíe en un aparato automatizado para mascotas que reemplace las interacciones físicas con su mascota, y siempre tenga una niñera en espera una vez que haya reservado su viaje.